软银巨资收购ARM这是场天作之合

2019年05月15日 来源:

几近每过一两年就会有某某公司欲收购ARM的传闻。

一年多以前,苹果说是要80多亿美元收购它。较早时,英特尔与AMD也分别传过。而2009、2010年,我了解到,中国主权财富基金中投也曾打算在二级市场收购ARM股份。

如今,孙正义执掌的日本软银进入传闻,并且给出了高达320亿美元的报价。

之前多起传闻,我一点都不看好,并全部进行了辨析。观点是,独立的科技公司如苹果、英特尔、AMD都不太可能在收购后完全保证ARM的商业模式。它们更像是借此消灭竞争对手。

老实说,当软银进入传闻时,我的直觉是,即便最后不成,这一对之间确切存在非常公道的逻辑,甚至有点天作之合的感觉。

很多人立马能从软银角度找到理由。比如它正在布局物联拉、人工智能啦、机器人啦孙正义去年说,多年后,日本会成为全球第一大国,背后原因正在于日本强大的机器人与人工智能。

聪明者或许更能想到前段时间软银不断出售多项投资业务,包括阿里部分股份和Supercell等,大概是在腾龙换鸟、换仓,调剂投资方向。

这些迹象都不那末离谱。若在全球范围内选择新的投资标的,填充人工智能与未来基础设施,ARM即使不是最好,也应该是不错的标的。这个在移动互联领域具有较高统治力的上游小巨头,一直维持着较高的口碑。

在多年的实践中,我曾至少5次采访过ARM的COO与CEO,对这家公司的商业定位与创新精神充满深深的敬佩。

但我同时认为,连续多年传出被收购,ARM一定有它的危机感与更高的商业诉求。让我来分析一下。

首先,它在移动互联看上去已到达相当好的市占,领域一度超过95%,已很难再有提升空间。

这么一家具有如此独特产业地位的企业。20多年来,一直很难长大。截至2015年,它的年营收不过就是10多亿美元。2010年以前,曾经长期停留在6亿美元以下。这与它的商业模式紧密相干,ARM被被称为上游的上游,主要通过IP授权模式生存。

公司的竞争力不能用纯洁的范围来衡量。但对ARM来讲,缺乏范围,会有很多缺憾。

范围小,毛利再高,整体收益也就那些。它很难有强大的资金投向技术研发,吸引到更具优势的研发人材,覆盖更广的区域的市场。过去几年,ARM在全球多个地方设立了研发中心,但覆盖、触达有限。

面对英特尔这类巨头,创新成本未来会很高,压力很大。而且,英特尔自从凌动诞生以来,低功耗产品线上已取得巨大进步,只是因为生态问题,暂时无法取得移动市场实质蛋糕。但很明显,它的比例持续增加只是个时间问题。它有比ARM更具优势的资本与耐心。而且,英特尔还有工艺与制造优势。另外商业模式也在发生很大变化,虽然不能像联发科那种完全交钥匙,但局部授权同样可以提升产业链效力。

ARM还有它自身更大的尴尬在。比如,面对一个ICT重塑、产业融会加深、终端开始谋变的时刻,它缺少更多商业化支持,垂直整合能力有限。尤其是面向物联、云计算时代基础设施布局,面临很大考验。

ARM商业模式主要是CPU架构授权费+版权费(按颗),然后还有系统IP、无线IP、多媒体、物理 IP、工具、Security on ARM、物联解决方案等,属于全球移动互联与嵌入式领域的半导体IP冠军。在物联、智慧家庭、移动、嵌入式、企业等领域都有较深的布局。

截至目前,收入仍较依赖架构授权与版权费。在更多物联相关的幕后基础设施部分,它还没有发挥出自己的更大作用。

就是说,当我们嘲笑英特尔未能在笔记本以外的移动终端取得实质蛋糕时,要看到,ARM伸向物联、工业互联尤其服务器与存储领域的触角,同样有没法触及的部分。多年来,ARM在服务器领域一直有所行动,但并没有发出更大的声音。

当等终端增长幅度放缓后,2016年内,ARM的成长幅度可能会受到一定抑制。这会刺激它在服务器芯片市场布局的步伐。前段时间,ARM CEO说,2020年,ARM架构的服务器芯片市占率要到达25%。

这是一个野心勃勃的目标。有益面在于,更多领域会云化,联终端日益增多,数据量会大增,其中低频访问、处理的数据,会给从低端切入的ARM以许多机会,能参与许多冷存储型服务器市场。但考虑到服务器市场较高的品牌集中度,ARM需要重塑一条产业链,才能与英特尔、IBM、甲骨文们展开竞争。

这不是一件容易的事。现有的服务器阵营,主要被X86架构主导,且集中在中低端,ARM想在这一领域颠覆它的市占,塑造一个新的价值链,并孵化更多服务器处理器企业,触达终端公司,实在不容易。这个领域的玩家,可不同于当初山寨气质的企业,一哄而上。如果你没有强大的商业化气力,没有具体行业行业的影响力,给合作阵营的拓展创造便利,像完全复制移动互联的经验,那可能要吃些苦头了。

ARM有了一些方案,但要发挥效能,还有很长周期。这个周期内,竞争对手不但在移动端会有进展,也会借助强大的技术、资本以及行业经验快速布局。

2016年,巨头在ICT领域开始有了肉搏迹象,ARM只能更多被动适应。而另一个利空的信号是,英特尔已借芯片组切入iPhone7,并且占比相当高,未来如果在处理器层面实现合拢,ARM将面临巨大的挑战。要知道,苹果也在从C端向B端服务延伸,之前跟IBM有过合作,未来不排除与英特尔们有更深的勾兑。

面对一个巨大的行业变换机会,2016年的ARM虽然在移动领域有较高的市占,也拥有完整的方案,且有望在64位计算、物理IP、GPU领域有明显斩获,但中长期目标恐怕没有多少胜算。新的领域,处理器架构不止两家,本来的移动处理器企业未必有更好的转型,因为它们这一次撬动的可不是山寨,触达的可不是大众,而是行业市场。而且,它过去的盈利模式,本质上建立在人口红利的基础上,而这一次更多是大数据与计算的红利,ARM的商业模式面临调剂。

2016年及以后的ARM,它的多重压力将体现在日益走高的研发本钱、生态与商业模式重塑和远比移动互联领域复杂的全球商业化进程上。同时,它继续深受范围限制。

此外,也会有资本市场的压力。过去5年,ARM股价相对坚挺。但并没有跑赢许多科技股。很多时候,它甚至没能跑赢大盘。2013年那样一个疯狂的移动互联年份,一个Q4旺季,它也陷入亏损。这是规模化与毛利的博弈。

ARM的股权非常分散,机构投资者众多,但很少有5%以上的比例。它合适那种稳健投资者,但很长一段周期,它似乎是死水微澜。

从创新本钱、市场转型、商业模式重塑、全球化角度看,ARM确实需要一个能满足它上述诉求的强大伙伴。

那么,软银适合么?

我个人觉得,收购方必须具备这几个条件:强大的资本力量;丰富的ICT、互联业投资与运营实践;覆盖全球的商业络、开放的市场精神。若在全球寻找,老实说,我第一印象闪过的确实也是软银,真的很难想到第二家。

软银在全球高科技领域尤其是通讯、互联、软件、硬件、终端领域的投资,口碑很高。它对雅虎、阿里、Sprint、滴滴以及诸多游戏、媒体的投资,都被视为经典。不但收益丰富,而且也被视为罕见的长期伙伴。若考虑到它在全球人工智能、机器人等领域的布局,我甚至觉得,目前没有比软银更合适的对像了。

还有一层很容易被忽视的缘由。那就是软银是日本日企中罕见的开放型企业,它能撬动美国、欧洲这类常常带有意识形态思维的市场。当初能够吃下Sprint,孙正义一定有他感动美国政府的筹码。这是一个深得东西方文化精华的投资家。

而且,考虑到孙正义去年强调的未来几年战略目标,也即进一步全球化。我相信,收购ARM应当不是空穴来风。

当然,市场上也不是完全没有疑虑。日本有发达的材料、装备、存储以及MCU等,也有发达的通讯络,但在全球工业、互联业确实缺少处理器体系的支撑,以及更加底层的基础设施。软银有发达的电信业务、软硬件布局和去年大力抢进的Pepper机器人领域,并有了对外输出的条件,但并没有一个影响全球终端的芯片力量。

面对一个物联社会,肯定有人担心软银为了一个新产业并购,走向一种封闭模式,从而毁灭ARM的模式。

但我个人认为,软银绝不可能借助收购贸然改变ARM的商业定位,否则它会制造一场灾难,后者绝非它能承受。以孙正义过去几十年的投资风格与策略,他也不可能这么傻。

总之,相比其他传闻,我对软银与ARM的合作充满一种体量与理解,它更符合这个阶段的产业演进。当然,具体能否成真,一定会经历非常复杂的博弈,有些方面肯定会超出商业之外,波及区域国家与政府层面。至于它对产业微观面的影响,我想,一定有巨头感到恐慌,比如英特尔;也应当有人感到欣喜,尤其那些正在亏损泥淖挣扎的传统IT终端企业,具有软银支持的ARM,有望给它们带来福音。

最后补充一段。有许多人问,为什么中国企业不去收购ARM。这个话题与政经、区域国家战略关联很紧。纵使你有意,人家也不会卖给中国。《瓦森纳协定》至今仍对中国束缚很深。而眼下又是一个贸易保护主义抬头的时刻。当初中投有意在二级市场收购ARM股份,但终究并没有看到它的身影。我相信,即使强硬收购,也不可能有好的效果,你可能只是帮人家抬抬股价而已。

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